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Qu’est-ce que les palettes de changement de vitesse ?

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Les palettes de changement de vitesse sont des leviers fixés au volant ou à la colonne de direction qui permettent aux conducteurs de passer manuellement les vitesses d’une transmission automatique avec leurs pouces.

De nombreuses boîtes de vitesses automatiques sont dotées d’une fonction de changement de vitesse manuel qui s’active en plaçant d’abord le levier de vitesses monté sur la console en mode manuel. Le conducteur peut alors utiliser les palettes au volant pour passer ou rétrograder les vitesses manuellement au lieu de laisser la transmission faire le travail automatiquement.

Certaines voitures automatiques n’ont pas de palettes mais permettent de changer de vitesse manuellement en déplaçant le levier de vitesses vers l’avant ou l’arrière en mode manuel.

Les palettes de changement de vitesse ne nécessitent pas de retirer une main du volant, et elles sont nées en Formule 1 dans ce but : permettre aux pilotes de garder les deux mains sur le volant pendant la course.

Les palettes de changement de vitesse se trouvent généralement sur les modèles performants et sportifs, bien qu’elles soient également disponibles dans les SUV et autres modèles qui ne sont pas considérés comme des bolides.

Seuls 1,3 % des véhicules vendus aux États-Unis sont équipés d’une boîte de vitesses manuelle, selon les données de Monpiaf.fr, mais l’expérience du changement de vitesse se perpétue avec les boîtes de vitesses automatiques équipées de palettes.

Cette fonction est conçue pour susciter l’intérêt des conducteurs en imitant le passage du bâton sans avoir à engager et désengager une pédale d’embrayage au bon moment. Elle permet également au conducteur de contrôler le moment où la transmission change de vitesse au lieu d’attendre que la transmission décide (dans certaines limites) – ce qui, dans les bonnes mains, peut permettre d’obtenir de meilleures performances d’un véhicule. Le fonctionnement en mode manuel peut également s’avérer utile sur la neige et les surfaces glissantes en permettant au conducteur de choisir un rapport qui limite le patinage des roues.

Les palettes sont généralement montées de part et d’autre du volant. L’une d’entre elles (généralement la droite) commande les passages à la vitesse supérieure et l’autre les rétrogradations, et elles passent un rapport à la fois.

Contrairement aux transmissions manuelles, qui peuvent permettre de faire tourner le moteur en surrégime au point de provoquer des dommages internes, les transmissions automatiques avec possibilité de changement de vitesse manuel disposent de protections intégrées contre les mauvaises décisions des conducteurs.

Par exemple, si le conducteur laisse la transmission en première vitesse trop longtemps, les commandes électroniques de la transmission et du moteur interviendront et passeront en deuxième vitesse avant que des dommages ne se produisent. De même, les cerveaux numériques n’autorisent pas le passage manuel à une vitesse inférieure si cela dépasse un régime moteur sûr.

Bien que certains conducteurs utilisent fréquemment les palettes de changement de vitesse parce que cela fait ressortir le coureur qui est en eux, de nombreux propriétaires de véhicules les utilisent rarement. Certains ne savent probablement pas qu’ils en ont une ou à quoi elles servent, et se contentent de laisser la transmission automatique fonctionner automatiquement. D’autres essaient une ou deux fois de passer les vitesses manuellement, considèrent que c’est amusant… et ne s’en servent plus jamais.

 

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